Τρίτη, 9 Φεβρουαρίου 2010

Το τηλεσκόπιο Hubble βλέπει τον Πλούτωνα να κοκκινίζει

Ολόκληρος ο Πλούτωνας κοκκίνησε και το βόρειο ημισφαίριό του έγινε πιο φωτεινό.

Ο πλανήτης νάνος έχει αλλάξει χρωματισμό τα τελευταία χρόνια λόγω της αλλαγής των εποχών, ανακάλυψε το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble.


Φωτογραφίες που μετέδωσε το τροχιακό όργανο τη διετία 2000-2002 δείχνουν ότι ολόκληρος ο Πλούτωνας έχει γίνει πιο κόκκινος και το βόρειο ημισφαίριό του πιο φωτεινό.

Η δραματική αλλαγή, εντονότερη από ό,τι θα περίμεναν οι επιστήμονες, οφείλεται πιθανότατα στο πλουτώνειο καλοκαίρι: Ο πάγος αζώτου που καλύπτει τον πλανήτη νάνο εξαχνώνεται από το ηλιόλουστο νότιο πόλο και ξαναπαγώνει στο βόρειο πόλο, κάνοντάς τον φωτεινότερο.


http://www.youtube.com/watch?v=H55sgfgqBR4


Οι φωτεινές αυτές περιοχές είναι και οι θερμότερες στην επιφάνεια του πλανήτη στους -230 βαθμούς Κελσίου.

«Οι αλλαγές αυτές είναι πιθανότατα συνέπεια του επιφανειακού πάγου που λιώνει στον ηλιόλουστο πόλο και στη συνέχεια ξαναπαγώνει στον άλλο πόλο, καθώς ο πλανήτης νάνος περνά στην επόμενη φάση του εποχιακού κύκλου των 280 ετών» αναφέρει το Επιστημονικό Ινστιτούτου Διαστημικού Τηλεσκοπίου στη Βαλτιμόρη.

Όσον αφορά το κόκκινο χρώμα, η αλλαγή οφείλεται πιθανώς στη διάσπαση του μεθανίου από την ηλιακή ακτινοβολία. Το υδρογόνο που περιέχει το μεθάνιο χάνεται στο διάστημα, ενώ ο άνθρακας που απομένει τείνει να σχηματίζει σκούρα κόκκινα μπαλώματα, εκτιμά ο Μαρκ Μπούι του Ερευνητικού Ινστιτούτου Σάουθγουεστ στο Κολοράντο.

Οι παρατηρούμενες αλλαγές φαίνεται ότι είναι πραγματικά σπάνιες. Από το 1954 έως το 2000, ο Πλούτωνας δεν είχε αλλάξει χρώμα όπως τον βλέπουμε από τη Γη. Όμως την επόμενη διετία έγινε 20 με 30 τοις εκατό πιο κόκκινος και σκούρυνε κατά τόπους.

Το έτος του Πλούτωνα διαρκεί 248 γήινα χρόνια και η ελλειπτική του τροχιά τον φέρνει περιοδικά λίγο πιο κοντά στον Ήλιο. Ταυτόχρονα, ο άξονας περιστροφής ακολουθεί μια ταλάντωση περίπου όπως και η Γη.

Όλα αυτά σημαίνουν ότι, σε αντίθεση με ό,τι συμβαίνει στη Γη, οι εποχές του Πλούτωνα δεν έχουν όλες την ίδια διάρκεια και σε ορισμένα σημεία του πλανήτη μπορούν να διαρκούν λιγότερο ή περισσότερο.

Ο Πλούτωνας βρέθηκε στη μέγιστη απόστασή του από τον Ήλιο το 1870 και σήμερα βρίσκεται περίπου στο μέσο της νέας περιφοράς.

Προφανώς, οι εποχιακές αλλαγές που κατέγραψε το Hubble δεν είχαν παρατηρηθεί στο παρελθόν. Οι ερευνητές αρχικά υποψιάζονταν ότι οι χρωματικές μεταβολές ήταν αποτέλεσμα κάποιας τεχνικής ανωμαλίας στο τηλεσκόπιο, τελικά όμως βεβαιώθηκαν ότι είναι αληθινές επειδή ο μεγάλος δορυφόρος του Πλούτωνα, ο Χάροντας δεν έχει αλλάξει καθόλου.

Ο Πλούτωνας ξαναβγαίνει τώρα στα φώτα της δημοσιότητας τρία χρόνια μετά την απόφαση της Διεθνούς Αστρονομικής Ένωσης να τον αφαιρέσει από τη λίστα των πλανητών και να τον χαρακτηρίσει πλανήτη νάνο μαζί με τέσσερα ακόμα σώματα παρόμοιου μεγέθους: Δήμητρα, Έριδα, Μακεμάκε, Χαουμέια.

http://www.youtube.com/watch?v=YkFQ9Xcm6KU&feature=related


http://www.youtube.com/watch?v=5eLfZku6Bcg&feature=related


Associated Press